Niedźwiedzie występują na większości kontynentów, choć zdecydowanie najwięcej zamieszkuje półkulę północną. Ich łączna liczba nie jest jednak imponująca. Prawie wszystkie gatunki zagrożone są wyginięciem. Nie nauczyły się żyć obok człowieka, więc ten ograniczył teren ich występowania, jednocześnie wykorzystując ich futro i narządy do własnych, często dyskusyjnych i egoistycznych celów. Piękne, a niekiedy groźne, budzą zachwyt i strach. Choć należą do jednej rodziny i na pierwszy rzut oka większość z nich jest do siebie bardzo podobna, każdy gatunek posiada cechy charakterystyczne, odróżniające go od innych.

W przypadku niedźwiedzia polarnego jest to kolor futra i obszar występowania, czyli skuty lodem teren bieguna północnego. Również jego dieta nie jest spotykana u innych niedźwiedziowatych. Z kolei niedźwiedź wargacz wyróżnia się charakterystyczną budową pyska i całego ciała. Jest trochę jak człowiek: żyje w grupie, ma rozbudowany system komunikowania się z innymi zwierzętami i… słabość do napojów wyskokowych. Najniebezpieczniejszy z wszystkich niedźwiedzi jest natomiast amerykański grizzly. To także najszybszy i najsilniejszy niedźwiedź żyjący na ziemi. I jedyny, który poluje na swojego kuzyna, czyli baribala. Z tym ostatnim blisko spokrewniony jest czarny niedźwiedź himalajski. Za sprawą jasnej plamy na piersi trudno pomylić go z innymi niedźwiedziowatymi. Odróżnia go od nich także nadrzewny tryb życia. W koronach drzew, choć rzadziej, spotkać można także andyjskiego niedźwiedzia okularowego. Jasne znaczenia wokół oczu sprawiają, że nie sposób pomylić go z żadnym innym zwierzęciem. Do grupy niedźwiedzi o charakterystycznym umaszczeniu należy też azjatycki biruang, który może pochwalić się łatwo rozpoznawalną pomarańczową plamą na piersiach. To także najmniejszy niedźwiedź, za to z najdłuższym językiem. Zwinny język przydaje się także niedźwiedziowi brunatnemu zamieszkującemu polskie góry, gdyż jest on wielkim amatorem miodu.

Są też niedźwiedzie, które dają się poznać tylko w niewielkiej części i to zaledwie na podstawie kości. Pierwszy z nich to wymarły już niedźwiedź jaskiniowy, prawdziwy olbrzym wśród niedźwiedziowatych, miłośnik pokarmu roślinnego i życia w jaskini. Drugi to jeszcze współcześnie żyjący, ale już niezwykle rzadko występujący niedźwiedź błękitny. Miejmy nadzieję, że nie podzieli losu swojego wymarłego przodka.